Detto anche gaietto, o ambra nera, è un mineraloide di origine vegetale, estratto principalmente in due luoghi, nelle Asturie nella zona di Villaviciosa, e in Inghilterra a Whitby appunto, un paese della contea del North Yorkshire, dove si estrae quello di qualità migliore.

Probabilmente il termine italiano “gaietto” deriva dal latino “lapis gagates”, ovvero pietra del Gagi, dal fiume Gages della Licia, in Asia Minore.

E’ un legno fossile proveniente da foreste millenarie di una conifera della famiglia delle Araucarie. Una volta estratto, viene spazzolato e lucidato con un’accurata pulitura, così da diventare lucido e brillante.

Il jet, in francese jais, era usato fin dall’età del bronzo per fabbricare utensili e talismani: l’uomo primitivo attribuiva al jet proprietà magiche e terapeutiche, così ne faceva gioielli e amuleti. Fu usato anche dagli antichi romani, che lo importavano dall’Anatolia, ma fu in epoca vittoriana che conobbe la sua più grande diffusione: fu scelto dalla regina Vittoria come materiale prediletto per i gioielli da lutto che si fece realizzare in seguito alla morte del marito, il principe Alberto, nel 1861, inaugurando così una moda che fece furore e che si diffuse in tutta Europa, complici altre regine o imperatrici come Eugenia di Francia, moglie di Napoleone III, che lo amò e lo indossò moltissimo.

Da quel momento la gioielleria in jet divenne di moda tanto che oggi la si considera la più rappresentativa dell’età vittoriana. Vennero realizzate collane con perline sfaccetate o sfericge a simboleggiare le lacrime; anelli spesso incisi e scolpiti con cammei, orecchini pendenti sferici, medaglioni decorati con motivi floreali o a forma di cuore, che simboleggiava il ricordo di una persona cara, da custodire vicino al cuore e che spesso racchiudeva una ciocca di capelli o le prime fotografie.

Il jet è presente anche nella letteratura e nella mitologia: Shakespeare creò la frase “nera come il jet”, ancora oggi molto usata in Inghilterra; mentre nella tradizione mitologica si tramanda che Ercole fosse protetto da un talismano in jet.